lunes, 10 de noviembre de 2008

1835, cuando se descubrió vida en la Luna

A finales de Agosto del 1835, el New York Sun, un periódico serio, asombró a sus lectores con una serie de artículos, serios, sobre unos hallazgos llevados a cabo gracias al uso de un novedoso telescopio por John Herschel, uno de los astrónomos más famosos de la época. Los primeros descubrimientos eran apasionantes, pero el último parecía casi increíble: la Luna estaba habitada por una tribu de hombres-murciélago.

Litografía aparecida el 28 de Agosto en el Sun.

El primer artículo de la serie fue publicado el 25 de Agosto en la página dos, bajo el título de “Descubrimientos Celestiales”. Un fragmento del cual decía: “Acabamos de saber gracias a un eminente editor de esta ciudad que Sir John Herschel en el cabo de Buena Esperanza, ha realizado unos descubrimientos astronómicos maravillosos, mediante el uso de un inmenso telescopio que funciona gracias a un principio totalmente nuevo”.

Según el artículo, Herschel había ido a Sudáfrica en Enero de 1834, y había instalado un observatorio en la Ciudad del Cabo. Tres columnas de la primera página del Sun contenían una historia extraída del Edinburgh Journal of Science. El artículo estaba firmado por un supuesto doctor llamado Andrew Grant, un supuesto colega de Herschel, y explicaba los avances técnicos que incorporaba el nuevo telescopio.

Los artículos del 26 y 27 ya describían lo que Sir John había sido capaz de ver mientras miraba la Luna a través de su telescopio. Los artículos ofrecía fascinantes descripciones de la topografía lunar que incluía vastos bosques, cráteres, grandes lagos, océanos y playas. Los lectores podían también conocer que manadas de bisontes pastaban por las llanuras de la Luna, que unicornios azules se paseaban por sus cumbres o que unas criaturas anfibias de forma esférica rodaban por sus playas. La fauna lunar no sólo se limitaba a estas criaturas, también contaba con pelicanos, cangrejos, cebras,… En total había contabilizado hasta 9 especies de mamíferos.

Para entonces, toda la ciudad hablaba de estos descubrimientos, pero aún quedaba la revelación final, que aparecería el día 28, el descubrimiento de una tribu primitiva de humanoides peludos y con alas que vivían en perfecta harmonía en torno a un templo de tejado dorado. Herschel los llamaría “vespertilio-homo”, hombre murciélago. En números posteriores se fueron ofreciendo más detalles de este Templo Lunar, construido de zafiro y cuyo tejado era aguantado por columnas de 21 metros de altura. También se puedo conocer que estos “batman” vivían en cabañas, más altas y mejor construidas que las de muchas tribus humanas “salvajes”, y que conocían el fuego.

Supuestas escenas de la vida en la Luna

En el momento que el interés de los lectores había llegado a máximos, el Sun tuvo que informar que desgraciadamente el telescopio de los “milagros” en un descuido se había dejado orientado al Sol y los rayos solares concentrados por las lentes habían quemado un círculo de siete metros y medio en el suelo del observatorio dejándolo inservible.

El New York Sun, fundado en 1833, era uno de los periódicos de “prensa a un penique”, que pretendían atraer más lectores con un precio más barato y un estilo periodístico más narrativo. El día del primer artículo de la serie su tirada fue de 15.000 ejemplares y el día que apareció la noticia del descubrimiento de los hombres-murciélago llegó a los 19.360 ejemplares. En aquellos momentos el New York Sun podía presumir de ser periódico con la tirada más grande del mundo entero.

Los periódicos rivales estaban desesperados. Muchos de ellos fingieron haber obtenido una copia de los artículos originales y también hablaban de la historia, aunque realmente reimprimían los artículos de el Sun. Otros por el contrario eran abiertamente escépticos sobre la cuestión. En un artículo publicado del 29 de Agosto en el New York Commercial Advertiser, el articulista se preguntaba cómo alguien con sentido común podía creer que una historia así, con “preparativos que duraron años – una lente de más de 7 metros de diámetro – un donativo de 10.000 libras hecho por el Rey”, podía haber pasado desapercibida a los diarios británicos.

Portada del New York Sun del 26 de Noviembre del 1834

Aunque se tardaría varias semanas en descubrirlo, el tiempo acabó dando la razón a los escépticos, pese a tratarse de una historia sensacional, era totalmente falsa. Herschel ni había observado vida sobre la Luna ni había llevado a cabo ninguno de los avances técnicos que se le atribuían en el artículo. De hecho, Herschel no se enteró de la historia hasta pasado un tiempo, pues, como correctamente afirmaba el artículo, estaba en Ciudad del Cabo, aunque haciendo observaciones astronómicas. Una vez se enteró de la noticia se la tomó con humor, tal vez porque sabía que sus propias observaciones nunca llegarían a ser tan asombrosas. Sin embargo, empezaría a molestarse cuando la gente que creía que la historia era real le empezó a hacer preguntas.

La supuesta fuente de las informaciones, el Edinburgh Journal of Science, de hecho había desaparecido hacía unos años. Y el supuesto autor, Andrew Grant, tampoco existía. Se cree que lo más probable es que el verdadero “inventor” de la historia fuera Richard Adams Locke, un reportero del Sun que había estudiado en la Universidad de Cambridge, aunque él nunca lo admitió públicamente, y siempre se creyó que había otros implicados: el astrónomo francés Jean-Nicolas Nicollet , que estaba de visita en Estados Unidos, y el reportero Lewis Gaylord Clark.

Asumiendo que Locke fuera el autor, lo más probable es que su intención fuera crear una historia sensacionalista para incrementar las ventas del periódico y de paso ridiculizar algunas de las teorías astronómicas más extravagantes que se habían publicado hasta la fecha, en especial las del Reverendo Thomas Dick. Dick, cuyos escritos eran enormemente populares en los Estados Unidos, había calculado en uno de sus best-sellers que el Sistema Solar contenía 21.891.974.404.480 habitantes. Cifra que puede parecer exagerada, pero no lo es tanto si según esos mismos cálculos la Luna ya contaba con una población de 4.200 millones.

En cualquier caso la mayoría de lectores fueron incapaces de reconocer las auténticas intenciones del autor y quedaron cautivados por la historia. Y aunque aún hoy en día hay una se discute si la gente realmente creyó la historia o sólo se la tomó como un apasionante tema de tertulia, numerosos testimonios de la época nos aseguran que la credulidad fue generalizada. Valga como muestra la visita que un comité de científicos de la Universidad de Yale hizo a la redacción del New York Sun con la intención de ver los artículos originales. Y aunque fueron mareados por los empleados del Sun enviándolos de aquí para allá, y fueron incapaces de ver los originales, que no existían, los científicos regresaron a New Haven sin darse cuenta del engaño.

A pesar del intenso debate público que despertó la historia, el Sun jamás admitió públicamente que todo había sido un engaño. El 16 de Septiembre del mismo año, el periódico publicó una columna en la que discutía la posibilidad que la historia fuera mentira, pero no confesó nada. Más bien lo contrario, según decía: “algunos corresponsales no has urgido para que confesemos que todo era una artimaña, pero nosotros no podemos hacer tal cosa, hasta que no tengamos el testimonio de los periódicos ingleses y escoceses para corroborar tal declaración”.

Algunos vieron en esta casi-confesión un intento de humillación de los periódicos rivales, que quedaron en evidencia al haber hecho pasar por propia la información que copiaban de el Sun. La gente en general recibió la noticia positivamente y las ventas del periódico parece ser que no se resintieron.

Años más tarde, el 13 de Abril de 1844, The Sun volvería a llevar a sus páginas otra historia inventada pero presentada como real, “The Balloon-Hoax” , esta vez escrita por Edgar Allan Poe. Este, “bulo del globo”, narraba la historia de un tal Monck Mason que había sido capaz de atravesar el Atlántico a bordo de su globo en tan sólo 3 días. La historia también causó gran revuelo. Gracias a la mezcla de personajes reales con ficticios y una gran cantidad de detalles técnicos que parecían creíbles, Poe consiguió una historia de lo más creíble en una época de fe ciega en el progreso técnico.

El globo Victoria que supuestamente cruzó el Atlántico en 3 días.

El Sun continuó funcionando hasta el 1950, cuando se fusionó con el New York World-Telegram, el periódico resultante aguantó hasta 1967 cuando desapareció definitivamente. Conviene recalcar que durante toda su vida fue considerado un periódico serio, como los otros dos diarios de la ciudad, el New York Times y el New York Herald Tribune, que eso sí fueron más exitosos. The Sun fue el más conservador de los tres en cuanto a ideas políticas.

PS: Como curiosidad decir, que el autor de la famosa frase “Cuando un perro muerde a un hombre, eso no es noticia, porque ocurre tan a mundo. Pero si un hombre muerde a un perro, eso es noticia” fue John B. Bogart. un editor del New York Sun.

*foto al lateral: Richard Adams Locke, supuesto creador del “enredo”

posts relacionados:
- El mensaje de la Pioneer para los extraterrestres
- El Ajedrecista Turco, la primera máquina que derrotó al hombre
- La gran mentira de la Tierra Redonda

+info:
- Great Astronomical Discoveries Lately Made by Sir John Herschel (los cinco artículos integros en inglés)
- The Great Moon Hoax of 1835 in HistoryBuff.com
- The Great Moon Hoax in Museum of Hoaxes
- Great Moon Hoax in en.wikipedia.org
- The Great Moon Hoax in history.com

12 comentarios:

Josete dijo...

Sensacional historia Cabovolo.
La cantidad de bulos que se han producido durante toda la historia de la Luna. Hay un video en el You tube del Nodo de 1956 que nos contaba a los españoles, que en Marte hay vida animal, pudiendose ver a traves de unos modernos telescopios.... de risa.
Muy interesante tu entrada.

Bovolo dijo...

Muchas gracias Josete.

Tengo que ver ese vídeo, pero veo que se parece bastante a esta historia. Sin duda el telescopio debía ser mejor porque Marte aún está más lejos que la Luna ;-)

Saludos!

Antoni Radovan Pineda dijo...

Yo he leído en una especie de enciclopedia antigua (ya era antigua cuando la tenia mi abuela de joven) en la que, en el apartado de "planetas" hablaba de vida vegetal en Marte, con ilustraciones y todo... Me parece muy fuerte y más tratándose de una publicación como puede ser una enciclopedia.

Bovolo dijo...

Que tiempos aquellos de las enciclopedias (offline), cuando no había internet ;-) Yo también recuerdo haber pasados buenos momentos leyéndolas ;-)

Pues se ve que eso de la vida vegetal en Marte, era una creencia habitual. Según me ha pasado josete (de el baúl de Josete) El NODO también informó de ello, como un gran descubrimiento. Puedes ver aquí el vídeo.

Benvingut!

Jeshua_Morbus dijo...

Hombres-múrciélago en la luna... ¡PATRAÑAS! ¡Todo el mundo (sobre todo los japoneses) sabe que allí arriba sólo hay conejos! ¿¡Es que no se ve bien claro ese enorme monumento a los conejos que machacan mochi en un mortero!? ¡Si se ve a simple vista!

Ah... hoy en día nos sorprendemos de encontrar agua allá arriba... se ve que la gente de esa epoca era harto más exigente.

Interesante artículo ^_^

Bovolo dijo...

Conejos Joshua?

Jajaja! Que hacen con el mortero? No lo he entendido muy bien.

Eso de la sorpresa, pues es cierto, con los telescopios que hay ahora, que se supone que son mejores, se tendría que encontrar algo más que agua.... no?

A lo mejor es que no miran donde toca ;-) , o es que los hombres-murciélago se han enterado que los miran y se ponen en el otro lado ;-)

Saludos!

Minerva dijo...

Jajajaja, me ha dado risa el nivel de sensacionalismo que ya existía por esos tiempos ... y pensar que se critica el sensacionalismo actual en los medios, jajaja.

Me he acordado de un capítulo de Los Simpsons en el que pasaban en el colegio de Bart y Lisa un video de como sería vivir en la luna allá por 1960 XD, aunque no tribus salvajes, sino que la gente pudiera mudarse allá XD.

Buenísimo tu artículo, Saludos :)

Bovolo dijo...

Muchas gracias Minerva,

Normalmente las noticias sensacionalistas tienen algo, aunque sea muy poquito, de verdad, en este caso nada.

Me resultó interesante como con la multitud de detalles, falsos, y ricas descripciones, el inventor de la historia hacía más creíble su invención.

En cualquier caso, ahora ya pasa que hay historias que son tan interesantes o "bonitas" que nos resistimos a que la realidad nos las pueda estropear y casi preferimos créelas.

Parece interesante el capítulo de los Simpson del que hablas, con lo que los repiten en la tele, al menos por acá, ese no recuerdo haberlo visto ;-)

Saludos!

Jeshua_Morbus dijo...

En Japón existe la leyenda de que en la luna no rcuerdo qué dios shintoísta realizó el dibujo de un conejo machacando mochi (pasta de arroz) en la luna por haber sido tan humilde de ofrecer su propio cuerpo para alimentarlo.

Según los japoneses, las manchas más oscuras de la luna forman el dibujo de ese valiente conejo fabricando un dulce alimento (http://img362.imageshack.us/my.php?image=moonrh0.jpg) aunque por aquí haya quien ve una cara (http://img511.imageshack.us/my.php?image=1226230532985qz0.png <- Versión UBOA XD).

Ale, nota sabionda, completada : P

Bovolo dijo...

Ahora te entiendo....

Pues sí que veo el conejo de los japoneses... y también la cara con la "cabeza del conejo" de ojo.

De todas maneras, esto lo podrían haber hecho los hombres-murciélago ;-)

Pero ahora voy yo con la repuesta aún más sabionda, esos conejos y caras son fruto de la Pareidolia, no es grave. Es un fenómeno psicológico "benigno". Lo de ver formas en todos los lados, en los azulejos, en las cortinas, en las sabanas....

Hace unos días estuve leyendo sobre ello, vi que podía dar su juego también.

Gracias joshua, por tus notas sabiondas ;-) Un placer como siempre!

Anónimo dijo...

La pareidolia es lo que hace que la gente vea a Jesucristo y a su Santa Madre en las manchas de humedad de la pared, ¿no? XD Sí que da juego, sí: sobre todo a los listos y los charlatanes.

Un gran blog, Bovolo: lo sigo con interés desde hace unas semanas. ^^

Bovolo dijo...

Bienvenido y espero que nos sigas por mucho tiempo!

Sí, lo de la pareidolia es eso.

El último caso de pareidolia del que he oído es uno de Michael Jackson, no recuerdo exacto, pero creo que era en una sartén. Descanse en paz MJ!

Saludos!